Пояс астероидов нашей солнечной системы, который лежит между Марсом и Юпитером, может содержать несколько сотен тысяч объектов. А гораздо дальше, в областях, которые долго считали царством комет и других ледяных тел, могут находиться миллиарды каменных обломков, которые кружатся вокруг Солнца – об этом говорится в новом исследовании.

Ученые, всегда отлично писавшие школьные сочинения на свободную тему, использовали компьютерные программы для симуляции судьбы объектов, которые вращались вокруг нашего юного Солнца, когда планетный диск очистился от газа и пыли. Гравитационные взаимодействия с планетами в течение следующих 4,5 миллиардов лет заставили некоторые объекты разбиться о Солнце, другие выбросило за пределы нашей системы. Однако достаточно много таких тел осталось в изгнании в пределах облака Оорта, сферического роя тел, простирающегося далеко за пределы орбиты Нептуна и на значительную часть нашего пути до ближайших звездных соседей. (На картинке слева изображено облако Оорта в сравнении с солнечной системой и расположенный гораздо ближе к нам пояс астероидов Койпера). Среди этих изгнанников примерно 4% находятся на расстоянии почти 375 миллионов километров от Солнца, а в их составе много металла или камня, что делает их более похожими на астероиды, нежели на ледяные глыбы-кометы.

Предварительные наблюдения намекали на то, что облако Оорта может содержать примерно двести миллиардов комет, отмечают исследователи. Если это действительно так, то новые результаты указывают на то, что среди комет прячутся и примерно восемь миллиардов астероидов. Если какому-нибудь из них суждено упасть на Землю, заметить его будет труднее, чем комету (т.к. он намного темнее, чем она), и отвести его в стороны будет не так просто, как близкие к Земле астероиды (поскольку он будет лететь гораздо быстрее). Впрочем, не стоит впадать в панику: ученые подсчитали, что такое убийственное для планеты столкновение может произойти с вероятностью примерно раз в миллиард лет.