До 2000 года астрономы нашли 30 экзопланет; к концу 2008-го – 330. Затем НАСА запустило «Кеплер», который в течение следующих четырех лет искал экзопланеты в единственном клочке неба, где находится примерно 150 000 подобных Солнцу звезд. «Кеплер» определял планеты, измеряя легкие изменения в свете от звезды, возникающие тогда, когда перед ней проходит какой-либо объект. Такой «транзитный» метод позволяет найти планеты гораздо меньшие, чем метод радиальной скорости, что дает астрономам шанс заметить другие «Земли». Сейчас «Кеплер» нашел еще 974 экзопланеты, а 4 254 кандидата еще ждут подтверждения от наземных измерений. Если подтвердятся все кандидаты от «Кеплера» – а, похоже, так оно и будет – тогда благодаря обеим методикам удалось открыть более 5 000 экзопланет.

Планеты «Кеплера» упорядочены в удивительные системы. Например, система «Кеплер-56» имеет две планеты, размером в 22 и 181 массы Земли, и обе они кружатся под углом 45° к плоскости звезды. В системе «Кеплер-47» две планеты вместе ходят по орбите вокруг двойной звезды.

Планеты системы «Kepler-36» намного ближе друг к другу, чем любые другие: они делают полный оборот вокруг звезды за 14 и 16 дней соответственно. Одна из них каменная и в восемь раз плотнее второй, созданной изо льда. «Как они могли оказаться настолько близко друг к другу?». В системе «Кеплер-11» шесть планет, пять из которых – среди самых маленьких по размеру и массе из найденных. Их плотность, – говорит Дэвид Шарбонно из Гарвард-Смитсонского центра астрофизики в Кембридже, Массачусетс, «на удивление мала, они должны состоять преимущественно изо льда или иметь значительные газовые оболочки» – и при этом все они находятся на расстоянии 0,25 а.е. от своей звезды.