Своим существованием человечество может быть обязано крошечным червеобразным существам, которые жили пятьсот миллионов лет назад, говорится в новом исследовании. Ученые предполагают, что роясь в морском дне, эти существа сохраняли концентрацию кислорода как раз на том уровне, который позволил животным и другой сложной жизни эволюционировать. Этот результат может помочь найти ответ на древнюю загадку о прошлом нашей планеты.

На заре Кембрийского периода, почти пятьсот семьдесят миллионов лет назад, едва-едва начинали появляться многоклеточные организмы, преимущественно это происходило в океанах. Однако для того, чтобы животные развивались, уровень кислорода в океане и атмосфере должен быть подходящим. Мало кислорода – и вновь возникшие животные задохнулись бы. Много кислорода – молнии создали бы катастрофические пожары, в которых сгорела бы вся растительность на суше.

«Как так случилось, что уровни кислорода не упали слишком низко или не выросли вдвое?» – задается вопросом Таис Даль, геохимик из Университета Южной Дании (SDU) в городе Оденс. – «Что-то удерживало кислород в относительно узких пределах».

Ключевой момент в становлении нового исследования состоялся тогда, когда Даль встретился с Ричардом Бойлом, автором геохимических моделей, который тогда работал в Университете Эксетера, Великобритания. Даль никак не мог разобраться с данными, которые он и его коллеги собрали на обнаженных скалах, которые когда-то были дном океана. На протяжении 30 миллионов лет, начиная с 530 миллионов лет назад, уровень кислорода в океане плавно снижался, о чем свидетельствовали четыре разные химические измерения.

Бойл, который сейчас работает в SDU, разработал гипотезу, которая могла объяснять причины. Он предположил, что странные создания, которые в начале Кембрия рылись в морском дне, запустили сложную цепочку событий, изменивших химический состав Земли. В новом исследовании двое ученых и их коллеги использовали простую модель, чтобы описать предложенный ими механизм. Идея в том, что когда эти существа, похожие на червей длиной около 40 см, играли и извивались, они позволяли морской воде влиять на новые донные отложения. Каждый новый слой отложений, который опускается на дно, содержит бактерии; когда на эти бактерии начинал влиять кислород из воды, они начинали накапливать химический элемент фосфор в своих клетках. Поэтому, чем больше червеобразные существа прокапывали океаническое дно, тем больше фосфора накапливалось в донных отложениях и тем меньше его находилось в морской воде.