Физики создали и сфотографировали изолированный северный полюс, то есть монополь, в смоделированном магнитном поле; тем самым они воплотили в жизнь воображаемый эксперимент, который впервые предсказал существование действительных магнитных монополей более восьмидесяти лет назад.

В природе северный и южный полюса магнита всегда идут рука об руку. Если разрезать обычный магнит пополам, то мы получим два магнита, у каждого из которых будет по два полюса, а не отдельно северный и южный полюса для каждой половинки. При этом их электростатические родственники — положительный и отрицательный заряды — существуют отдельного друг от друга. В 1931 году британский физик Поль Дирак выдвинул теорию о том, что если магнитные монополи существуют, то они должны не только уравновесить этот воображаемый дисбаланс, но и объяснить, почему заряд может существовать только в дискретном количестве: определенное число зарядов одного электрона.

На самом деле исследователи считали, что Большой взрыв должен был бы вызвать образование магнитных монополей как элементарных частиц, однако до сих пор никто не зафиксировал подобные частицы и не сумел создать их в лабораторных условиях. В своей публикации в Nature команда под руководством Дэвида Холла (David Hall) из Амгерстского колледжа в Массачусетсе воспроизвела монополь Дирака, создав его модель в облаке переохлажденных атомов рубидия.

Ученые из команды Холла взяли за ориентир идею, выдвинутую исследователями Вилле Пиетила (Ville Pietilä) и Микко Моттоненом (Mikko Möttönen), которые сейчас работают в Университете Аалто, Фнляндия, и посмотрели на модели, как будет вести себя электрон в непосредственной близости к магнитному монополю, используя для этого газ из примерно миллиона атомов рубидия, охлажденных до менее чем 100-миллиардной градуса выше абсолютного нуля. При таких условиях атомы начинают терять индивидуальные особенности и становятся частью коллективного квантового состояния материи, известного как конденсация Бозе-Эйнштейна или КБЕ.