Предполагается, что вода с пониженным значением рН растворяет коралловые скелеты, однако в Палау, в западной части Тихого океана, исследователи нашли рифы, которые значительно крупнее и разнообразнее тех, что обычно встречаются в Тихом океане. Другое исследование выявило, что зловещие прогнозы относительно частоты будущих случаев обесцвечивания кораллов — массовой гибели, когда кораллы в состоянии стресса теряют свои симбиотические водоросли — уменьшены на 20-80%, если моделирование учитывает способность кораллов к адаптации после предыдущих стрессовых событий. Это замедляет предусмотренную массовую гибель рифов примерно на десять лет.

До сих пор исследователи имеют всего несколько намеков на то, что делает устойчивыми некоторые кораллы. В исследовании, опубликованном в 2013 году Стивом Палумби, морским биологом из Стэнфордского университета в Калифорнии, и его коллегами, в том числе Даниэлем Баршисом, морским биологом из Стэнфорда, сравнили две популяции рифообразующего коралла Acroporahyacinthus на их полевом участке возле острова Офа в Американском Самоа. Одна популяция живет в теплом бассейне, где температура достигает 35 градусов по Цельсию в течение летних отливов и колеблется в пределах шести градусов в день; другой популяции, менее изолированной приливами и отливами, приходится иметь дело с температурами лишь около 29 градусов по Цельсию. Команда поместила образцы в контролируемые резервуары и обрабатывала их температурами почти на три градуса выше нормы на протяжении четырех дней. К концу четвертого дня все кораллы выцвели. Но те, что были взяты из горячего бассейна, дольше держались и имели более высокую экспрессию 60 генов, в том числе известных генов толерантности к теплу.

Палумби и Баршис думают, что генетическая соответствие и акклиматизация играют важную роль в повышении толерантности. Их анализ показывает, что кораллы могут «усилиться» в течение своей жизни в ответ на условия окружающей среды. Те, что были в горячем бассейне, были физиологически закалены, «как спортсмен, который тренировался каждый день с самого раннего возраста», — замечает Баршис.