Для того чтобы добраться до одной из самых секретных ядерных компаний мира, посетителям придется пройти окраиной сквозь кварталы офисных зданий, построенных у подножия гор Санта-Ана на востоке от города Ирвин, штат Калифорния, пока они не выйдут к большой, но ничем не обозначенной штаб-квартиры «Tri Alpha Energy».

Это максимальная граница, к которой вас подпустят без обязательного подписания соглашения о неразглашении; «Tri Alpha» настолько сурово охраняет свои секреты, что не имеет даже сайта в интернете. Однако определенная часть информации все равно просачивается, и из нее можно понять, что в данном здании находится один из крупнейших экспериментов по слиянию ядер, проходящих сейчас в США. К тому же, он – один из самых нетрадиционных. Вместо реактора «Токамак» в форме бублика, которому отдавали предпочтение на протяжении более четырех десятков лет, «Tri Alpha» тестирует линейный реактор, обещающий быть меньше, проще и дешевле – и также сделает энергию от термоядерной реакции коммерческой уже через десять с небольшим лет, в отличие от обычно прогнозируемых для Токамаков 30 — 50 лет.

Это звучит удивительно привлекательно во времена, когда передовой мировой проект по слиянию ядер, гигантский Токамак «ITER», погряз в задержках и перерасходе средств. Считалось, что эта установка, построенная в Кадараше, Франция, станет первым термоядерным реактором, способным образовывать избыток энергии от постоянного плазменного сжигания топлива. Однако, похоже, что он будет стоить 50 млрд. долл. США – то есть в десять раз больше предварительных оценок – и не сможет провести первые эксперименты с топливом до 2027 года, на 11 лет отставая от графика.

Поскольку «ITER» поглощает львиную часть бюджета США на развитие термоядерной энергетики, любители альтернативных подходов получают от правительства мизерную поддержку. Однако все большее нетерпение к технологии Токамака стимулировало развитие иных подходов для команды «Tri Alpha» и многих других физиков в США и Канаде. За прошедшие десять с половиной лет эти индивидуалисты открыли по крайней мере полдюжины компаний по разработке альтернативных проектов термоядерных реакторов. Некоторые докладывает о весьма обнадеживающих результатах, не говоря уже о привлечении достаточно серьезных инвестиционных источников. «Tri Alpha» получила 150 миллионов долларов от соучредителя компании Microsoft Пола Аллена и венчурной фирмы российского правительства «Роснано».