Компании «Tri Alpha» «пришлось преодолеть довольно непростые проблемы, когда она начала изменять размер реактора», говорит Джефри Фрейдберг, ядерный физик из Массачусетского технологического института (МТИ) в Кембридже. Например, компания должна была доказать, что может получить температуру в миллиарды кельвинов, нужную для сжигания экзотического топлива, которое хотела использовать, а также должна была продемонстрировать практический способ преобразовывать выходную энергию в электричество. Подобные вопросы можно поставить и к другим вновь созданным компаниям, говорит Стивен Дин, председатель «Fusion Power Associates» в Гейтерсберге, Мэриленд. «Вряд ли вы сможете честно сказать, что хоть какая-то из этих вещей сейчас находится на том этапе, когда термоядерную реакцию можно продемонстрировать быстро», – говорит он.

Смогут ли альтернативные термоядерные компании оправдать надежды своих основателей? Ответить на этот вопрос поможет лишь время.

Двигаться за Солнцем

Сооружение термоядерного реактора – это попытка сымитировать Солнце. Возьмите подходящие изотопы водорода или другого легкого элемента, подогрейте, чтобы оторвать электроны от ядра и образовать ионизированную плазму, а затем сожмите эту плазму и немного подержите ее так, чтобы ядра могли слиться и превратить часть своей массы в энергию. Но на практике попытки воспроизвести звездные процессы приводят к ужасным инженерным проблемам: например, горячая плазма в ловушке магнитного поля стремится скрутиться и становится похожей на разъяренную змею, которая изо всех сил пытается скрыться.

Исследователи термоядерного синтеза довольно долго отдавали предпочтение Токамакам как лучшему способу удерживания этой плазменной бестии. Разработанные советскими учеными в 1950-х и представленные Западному миру десять лет спустя, в этих реакторах можно было достичь плотности, температуры и удержания плазмы во много раз больших, чем во всех предшествующих приборах. А после того, как физики усовершенствовали дизайн, в Токамаках стало возможным удерживать высокоэнергетическую плазму.