Во многих районах вооружённых столкновений, в которых в недавние годы велись или до сих пор ведутся военные действия, наблюдается радиоактивное загрязнение земли и воды, в том числе обеднённым ураном. Для изоляции подобных веществ на некоторые время учёные из университета Данди (University of Dundee), расположенном в Великобритании, выдвинули предложение применять так называемые микоризные грибы.
Микориза — это совместное «сожительство» мицелия гриба с корневой системой высших растений. Микоризные грибы (mycorrhizal fungi) берут от растений углерод, а со своей стороны дают им ряд неорганических соединений, помимо этого, гриб намного расширяет поверхность всасывания для дерева.
Учёным из «Туманного альбиона» было известно (по предыдущим работам в этой сфере), что некоторые микроорганизмы ведут жизнедеятельность за счёт радиоактивных руд и даже могут переваривать вредные вещества без урона для собственной жизни. Вот почему в лабораторных условиях они попробовали «скормить» грибам обеднённый уран.
Эта субстанция представляет собой в основном 238U, то есть то, что осталось после извлечения из природного урана двух других его изотопов — 235U и 234U. Обеднённый уран имеет вдвое меньшую радиоактивность, чем естественный, но, тем не менее, он сохраняет такую же токсичность, как ртуть или свинец.
Наиболее широко известное использование обеднённого урана — сердечники для бронебойных снарядов (при создании сплава с молибденом и титаном металлический уран приобретает свойства чрезвычайной твёрдости и прочности). В момент разрыва внешней оболочки снаряда токсичные вещества распыляются в окрестности, вот поэтому их так много, к примеру, на территории стран бывшей Югославии и Ирака.
Спустя несколько месяцев после старта эксперимента микологи обнаружили, что грибки трансформируют металлический уран в стабильную форму (фосфат уранила), у которой есть значительно меньше вероятности попасть в пищевую цепочку.
«Более того, такой переход имеет место как с обеднённым, так и с природным ураном и даже продуктами его коррозии», — говорит главный специалист проекта Марина Фомина. Более детальную информацию о текущих процессах в рамках проекта можно прочесть в пресс-релизе научного учреждения.
Теоретически грибки возможно применять и для очищения стоков, как отметили в своей публикации в журнале Current Biology авторы открытия.