Следующий шанс измерить комету ISON появился в конце сентября, когда она пролетала мимо Марса. Камера HiRISE на «Марсианском разведывательном спутнике» («MRO») она имеет наибольшую разрешающую способность из всех, покинувших орбиту Земли — развернулась в сторону ISON и сделала серию зернистых черно-белых фотографий. По этим фотографиям удалось еще точнее оценить размеры кометы. ISON вряд ли превышала в диаметре 1,2 км. «Эта штука была не очень большой», — говорит Кэри Лисс (Carey Lisse), исследователь комет в Лаборатории прикладной физики Университета Джона Хопкинса в городе Лорел, штат Мэриленд.

Это вызвало беспокойство среди астрономов. Маленькое ядро имеет меньше шансов выжить после прохождения мимо Солнца. Пусть так, но некоторые ученые считали, что ISON на это способна.

Судьба ISON начала проясняться за несколько дней до того, как комета приблизилась к Солнцу. По состоянию на 20 ноября из неё вырвалось огромное количество водяного пара — столько, что в диаметре она вряд ли превышал пятьсот метров. Несколько дней спустя она вошла в поле зрения коронографов двух зондов миссии STEREO, на противоположной стороне Солнца относительно Земли. Комета оставалась яркой, потом немного угасла, после чего снова злобно засветилась, словно уже пылала.

Чем ближе ISON была к Солнцу, тем хуже у нее был вид. «Больше всего мы беспокоились на утро близкого прохождения мимо Солнца», — говорит Мэтью Найт (Matthew Knight), астроном из Ловелловской обсерватории во Флагстаффе, штат Аризона. 28 ноября, в День благодарения в США, Найт, Баттамс и Лисс собрались в обсерватории на возвышенности Китт-Пик (Аризона), чтобы наблюдать за кометой. Найт надеялся использовать тамошний солнечный телескоп для оценки спектра ISON, когда она улетит на 1,2 км от Солнца. Он проснулся очень рано, собрал данные по яркости кометы и сделал вывод, что за эту ночь она безнадежно поблекла. Комета уменьшилась до размера, который не мог оставаться стабильным — возможно, жалких пятьдесят в диаметре — и была на пути к полному разрушению.