Среди многих других вещей квантовый электромагнетизм неплохо предсказывает, что произойдет, если электрон, который кружит вокруг ядра, столкнется с другой частицей. Возбужденный электрон моментально переходит на более высокий энергетический уровень, однако быстро возвращается на свою прежнюю орбиту. При этом он испускает частицу света — фотон, а квантовая электродинамика говорит нам, какого цвета (длины волны) будет этот фотон. Команда NIST обнаружила, что электроны в высокозаряженных гелийподобных ионах, возбужденных подобным образом, испускают фотоны заметно другого цвета, чем предусматривает квантовая электродинамика.

В то время как результаты, полученные от ионной ловушки электронных лучей NIST, достаточно интересны сами по себе, чтобы быть опубликованными, физик NIST Джон Гиласпи, член команды, выражает надежду, что они будут стимулировать других измерять испущенные фотоны с гораздо большей точностью. Сейчас команда NIST готовится представить результаты измерений других цветов света, выпущенных экзотическими атомами, которые только подтверждают предыдущие выводы.

«То, что выяснилось в процессе эксперимента NIST, уже заслуживает внимания, — говорит Джонатан Сапирштейн, профессор физики из Университета Нотр-Дам. — Для подтверждения теории нужно провести независимые расчеты, кроме того, другие эксперименты должны подтвердить результаты. Однако если в теории не будет найдено никаких ошибок, и если эксперимент NIST был проведено правильно, то здесь должна быть и еще какая-то физика помимо квантовой электродинамики».