1981 год. На полноцветной фотографии Сатурна, полученной с «Вояджера-2» с расстояния 34 миллиона километров, видны спутники Рею и Дион в виде белых точек ниже планеты.

Эдвард Стоун до сих пор следит за «Вояджерами», поскольку стремится приобщиться к еще большему количеству открытий. После Нептуна было долгое затишье. Команда так часто говорила о предстоящем выходе в межзвездное пространство, что двери офиса управления миссией украшает фотография «Вояджера» с несчастным взглядом и подписью: «Я могу выйти за пределы Солнечной системы в любой момент, когда за мной перестанут постоянно следить».

Последняя граница

Как оказалось, процесс выхода оказался гораздо сложнее, чем предполагали ученые. «Вояджер-1» до сих пор находится где-то на грани гелиосферы, гигантского кокона заряженных частиц от Солнца, который окружает Солнечную систему и защищает планеты от высокоэнергетических частиц, текущих в межзвездном пространстве.

1986 год. Стоун получает поздравления от Президента США Рональда Рейгана, который присутствовал в кабинете во время встречи аппаратов с Сатурном и Ураном.

В декабре 2004 года прибор для определения частиц низкого заряда на «Вояджере-1» обнаружил, что солнечный ветер внезапно прекратился — признак того, что зонд вышел в турбулентную пограничную зону, которая окружает гелиосферу.

Впоследствии, в июле и августе 2012 года скорость солнечного ветра упала почти до нуля, даже когда «Вояджер» начал записывать частицы с большей интенсивностью. Кримигис называет эти изменения «абсолютно и полностью непредсказуемыми». Можно было бы сказать, что «Вояджер-1» пересек предельную область межзвездного пространства.

Однако команда ученых, использующих в работе инновационное лабораторное оборудование, не спешит с выводами, поскольку других ожидаемых признаков до сих пор нет. Когда «Вояджер-1» на самом деле выйдет в межзвездное пространство, по мнению Стоуна и других ученых, ориентация магнитного поля изменится с подавляющего «восток-запад» (заданной Солнцем) на совершенно случайные направления. До сих пор данные от магнитометра «Вояджера-1» передают в основном отсутствие изменений в направлении магнитного поля.

Команда изо всех сил пытается разобраться в этих сигналах. Однажды в апреле Стоун напряженно думал над несколькими массивами данных частиц. «Сейчас мы можем увидеть, как оно выглядит снаружи, хотя на самом деле мы еще туда не добрались, — говорит он. — Магнитные поля говорят нам о том, что мы до сих пор не вышли». Он и другие ученые миссии думают, что «Вояджер-1» находится на своеобразной «магнитной магистрали», которая соединяет линии магнитного поля Солнца с линиями межзвездного пространства, позволяя заряженным частицам входить в пограничную зону. Команда представила последние результаты в декабре во время встречи Американского союза геофизиков (AGU), которая состоялась в Сан-Франциско, Калифорния, и доложит о деталях в будущем цикле статей в журнале Science.