До наших дней не существовало точных границ между планетой Земля и окружающим ее космическим пространством. Отсутствие точного ответа на этот немаловажный для науки вопрос порождало множество ученых дискуссий, споров; сторонники тех или иных определений выдвигали аргументы в пользу своих теорий и опровергали гипотезы своих оппонентов…
Так, традиционно считалось, что космос начинается на расстоянии ста километров от поверхности нашей планеты — именно такова точка зрения МФА (Международной Федерации Аэронавтики). Граница в сто километров взята неслучайно, так как именно на такой высоте полеты обычных летательных аппаратов становится невозможными, поскольку там слишком разрежен воздух… Хотя астронавтами при этом считаются люди, которые «пересекли» восьмидесятикилометровый барьер высоты, а космическое агентство NASA границей космоса считало высоту, равную 122 километрам над Землей.
Окончательную ясность в этот вопрос решили внести ученые из Канады и США, для чего был разработан и сконструирован специальный аппарат, так как ни один из существующих аппаратов не подходил — орбита искусственных спутников нашей планеты проходит слишком высоко, а земные аппараты не могут достигнуть нужных высот.
Таким образом, в 2007 году, 19 января на низкую двухсоткилометровую орбиту (кстати, эта орбита до сих пор изучена весьма слабо) был выведен космический аппарат Supra-Thermal Ion Imager. Основной задачей, поставленной перед этим аппаратом, было изучение движения высокоэнергетических частиц ионосферы и частиц атмосферы Земли. В результате исследований была замечена высота, на которой идет снижение количества «кусочков космоса», т.е. проходит граница земной атмосферы. Что характерно, результаты этих исследований практически совпали с данными NASA, и теперь официальной границей между нашей планетой и космосом служит высота равная 73 милям (118 километрам).
Как считают исследователи, эти данные крайне важны для вычисления данных о количестве поступающей из космоса энергии, взаимосвязи космических явлений и Земной экологии. Результатом этого проекта должнен стать понимание учеными природы глобального потепления и озоновых дыр, влияние «космической погоды» на навигацию, системы связи, спутники и т.п.