Национальное управление США по аэронавтике и исследованию космического пространства NASA продолжает заниматься изучением поверхности планеты Марс с применением марсохода «Феникс». Обнаруженные в марсианской почве углеводородные сочетания вынуждают ученых иначе отнестись к тайне «Красной планеты».

Эксперименты, проведенные два года тому назад при помощи марсохода «Феникс», выявили, что в образцах марсианской почвы, обследованных в 1976 году комплексом «Викинг», могли находиться углеводородные химические соединения – компоненты живых организмов.

«Сам по себе данный факт ещё не подтверждает того, что на Марсе имеется жизнь. Однако он наставляет на путь, по которому мы должны следовать, чтобы получить чёткий ответ на этот вопрос» — отмечает Крис Маккэй, научный сотрудник из исследовательского центра NASA в калифорнийском городе Моффет Филд. Маккэй является одним из авторов научной работы под названием «Планеты. Анализ проб марсианского грунта на присутствие органических соединений», выпущенного в он-лайновом «Журнале геофизических исследований».

Единственной органикой, выявленной в процессе нагревания образцов грунта аппаратами комплекса «Викинга», были хлорметан и дихлорметан — хлорсодержащие сочетания, которые сейчас активно используются в производстве моющих средств. Но как раз эти соединения оказались получены в итоге новых испытаний с привлечением марсохода «Феникс», когда в почву поместили небольшое количество перхлората и подвергли анализу в тех же условиях, что проводился «Викингом».

«Результаты нового исследования демонстрируют, что в почве «Красной планеты» могла находиться не только органика, но и перхлорат», — рассказывает руководитель эксперимента Рафаэль Наварро-Гонзалес, представляющий мексиканский Национальный автономный университет.

Органические соединения могут являться плодом как биологических, так и небиологических реакций. К примеру, в составе большинства метеоритов, бомбардировавших Землю и Марс в течении последних нескольких миллиардов лет, были обнаружены органические соединения. Даже в том случае, если Марсе никогда не было ничего живого, ученые могли бы предположить, что органика попала в марсианскую почву вследствие падения метеоритов.

«Викинги» не смогли отыскать недостающий элемент в почве «Красной планеты», — продолжает Крис Маккэй. «Однако на протяжении трех десятилетий мы пытались решить эту головоломку, разыскивая недостающее сочетание. И «Фениксу» помог нам его найти: это перхлорат. Выявление перхлората благодаря аппарату «Феникс» стало одним из ключевых открытий на Марсе со времен исследований «Викингом». Перхлорат (ион хлора и кислорода) в процессе нагревания становится сильным окислителем. «Он мог содержаться в марсианской почве в соседстве с органическими соединениями десятки миллиардов лет, не разрушая их. Но когда грунт будет нагреваться, перхлорат незамедлительно уничтожит все близлежащую органику», — поясняет Маккэй.

Данные выводы, описанные Рафаэлем Наварро-Гонзалесом и его соратниками, входят в разрез с выводами ученых из команды комплекса «Викинг» о том, что в почве планеты Марс отсутствует какая-либо органика.

Будущие миссии на Марс и дальнейшее продвижение в сфере исследования метеоритов с «Красной планеты», как предполагается, сможет дать ответы на некоторые важные вопросы.

Аппарат «Кьюриосити», который научная лаборатория Национального управления США по аэронавтике и исследованию космического пространства NASA по исследованию Марса откомандирует на Марс примерно через год, доставит на планету анализатор образцов марсианской почвы — комплекс, созданный Годдардским центром полётов NASA. «Кьюриосити» может перемещаться по Марсу и подвергать анализу ещё большие площади. Анализатор образцов может изучать почву на предмет наличия в ней органических сочетаний путем подогревания образцов грунта до существенно более высоких температур, нежели это делал «Викинг», а также посредством альтернативного способа извлекания жидкости при намного более низких температурных условиях. Все эти методы в комплексе позволят ревизовать гипотезу о том, что окисление разогретым перхлоратом, которое могло происходить при работе «Викинга», рушило органические соединения.

Одними из факторов, по которым соединения хлора и органики, найденные «Викингом» в грунте Марса, рассматривались в качестве составляющих земной почвы, являлись те, что баланс двух изотопов хлора в них отвечал балансу «3-к-1» этих изотопов в почве планеты Земля. Соотношение изотопов хлора на «Красной планете» ещё не изучено. Если выяснится, что оно существенно отличается от земного, это станет свидетельством в пользу итогов исследований сорокалетней давности.

Если органические составляющие в реальности наличествуют на марсианской поверхности наперекор имеющимся гипотезам, бытовавшим в последние три десятка лет, то очередным шагом в поисках жизни на «Красной планете» может стать изучение большее сложных органических молекулярных соединений, таких как ДНК – а это уже станет подтверждением биологической активности. «Если органика не в состоянии находится в почве Марса, подобный подход будет ошибочным. Однако если в состоянии — это уже совсем другая история» — утверждает Крис Маккэй.

Миссия «Феникса» была определена ведущим исследователем Аризонского университета Питером Смитом. Управление проектом осуществляла лаборатория реактивного движения Национального управления США по аэронавтике и исследованию космического пространства NASA в калифорнийской Пасадене. О выявлении «Фениксом» перхлората публично заявил Майкл Хехт и его коллеги из лаборатории реактивного движения (ЛРД).