По задумке Франклина Чанг-Диаса, бывшего астронавта, можно сократить путешествие на Марс всего лишь до 39 суток. О своей идее он рассказал на конференции, посвященной космонавтике, — NewSpace 2010. В 2014 году НАСА согласилось провести испытания на МКС его разработки – магнитоплазменного двигателя на реактивной тяге VF-200.

Пилотируемое путешествие на Марс должно дать ответы на вопросы, которые долгое время не дают ученым покоя. Ведь полет к Красной планете сопряжен с множеством проблем. Самой значительной из них является время, когда астронавты будут в пути. Оно настолько длительное (год до Марса и год в обратную сторону), что люди на борту космического корабля рискуют своим здоровьем. Влияние космического излучения, необратимые изменения, связанные с дистрофией мышц как следствием невесомости, возможные проблемы с психикой от пребывания в замкнутом пространстве с ограниченным количеством спутников могут стать непреодолимым препятствием на пути к освоению других планет.

Поэтому на сегодняшний день главной задачей является разработка такого космического корабля, который позволит сократить путешествие на Марс. Сейчас полет к Марсу по кратчайшему пути все равно займет не менее 6 месяцев. Концепция Франклина Чанг-Диаса позволит людям достичь Красной планеты за невероятных 39 дней.

Астронавт предлагает использовать VASIMR — магнитоплазменный двигатель с реактивной тягой и переменным импульсом, а также бортовой ядерный реактор, который будет иметь мощность 200 мегаватт. 2 радиоантенны двигателя ионизируют и разогревают газы, а также, используя силовые линии магнитного поля, ускоряют реактивную струю. У такого двигателя должен быть большой удельный импульс (около 30 тысяч секунд), а скорость реактивной струи должна достигать 300 км/с. Двигатель VASIMR может работать без перерывов несколько дней и даже недель, используя при этом немного топлива, поэтому космический аппарат может достичь большой скорости, а затем так же просто затормозить.

Правда, недостатки этого двигателя также весьма значительны. Он может нести малую полезную нагрузку, так как небольшой импульс будет медленно разгонять тяжелый корабль. Основной же проблемой является разработка источника энергии. Для межпланетного корабля потребуется генератор мощностью 200 МВт, однако, не слишком тяжелый. А таких ядерных реакторов пока не создали.