Большинство комет, которые проходят вблизи Солнца, относятся к «семейству Крейца», названному так в честь Генриха Крейца, астронома XIX ст., который вычислил множество орбит этих комет. Кометы Крейца, возможно, происходят от единой кометы, которая развалилась на куски тысячи лет назад. При каждом близком прохождении фрагменты или пролетают мимо Солнце и выживают, или же попадают в огненное пекло, если оказались слишком близко. Почти еженедельно Баттамс видит, как один из таких обломков кометы сгорает.

Однако в 2011 году комета Крейца прошла лишь в 140 000 км от поверхности Солнца и выжила — по крайней мере, в течение определенного времени. После прохождения сквозь верхние слои атмосферы Солнца, комета Лавджоя осталась невредимой и стала зрелищным объектом в небе южного полушария. Через несколько дней она исчезла — возможно, развалилась на куски. Исследователи получили беспрецедентные измерения хвоста кометы Лавджоя в сильных магнитных полях Солнца во время непродолжительного прохождения кометы через солнечную атмосферу.

В сентябре 2012 году в центре внимания оказалась другая комета, когда два российских астронома, имеющих возможность приобрести домашний планетарий через интернет, заметили на небе маленькое пятнышко в созвездии Рака. Поскольку их телескопы принадлежали Международной научной оптической сети (International Scientific Optical Network), комету назвали ISON.

На то время ISON была почти в миллиарде километров от Солнца, аж за Юпитером. Это намного дальше, чем было открыто большинство комет, поскольку кометы тем активнее и виднее, чем ближе они к Солнцу. Раннее открытие намекало на то, что ISON была или огромного размера, или же на удивление активна, поэтому мир ожидал исторического зрелища на небосклоне по достижении ею внутренней части Солнечной системы.

Первые сомнения появились в апреле 2013 года, когда космический телескоп «Хаббл» сфотографировал ISON. Хотя команда наблюдателей не смогла напрямую оценить размер ядра кометы, исследователи сделали вывод: количество воды, которая вырывается из ее ледяного ядра, указывает на то, что она не может быть более шести километров в диаметре, то есть комета чуть меньше средней.