Планы на будущее

Если миссия получит последний этап финансирования, то, согласно планам, «Кассини» сделает еще три пролета мимо Энцелада в конце следующего года. Во время одного из таких сближений прибор погрузится в шлейф пара, чтобы получить образцы. А поскольку система Сатурна приближается к летнему периоду, южный полюс Энцелада сейчас почти все время находится в тени и термальные инструменты на борту «Кассини» смогут увидеть, действительно ли какое–то тепло выходит из трещин в ледяном покрове. Подобные измерения помогут узнать гораздо больше о тех факторах, которые питают энергией шлейф Энцелада.

В то же время Маккей работает с коллегами из Японии над разработкой концепций миссии для возврата образцов со шлейфа. Многие настаивают на создании целевого зонда для Энцелада. «Если вы действительно хотите узнать, возможна ли жизнь где–то еще в пределах Солнечной системы, то наиболее перспективным местом его поиска является именно Энцелад, – говорит Каролин Порко, планетолог из Института наук о космосе в городе Боулдер, штат Колорадо. – Сейчас мы считаем, что ни на одном другом ледяном теле его нет».

Однако в ближайшее время любая миссия НАСА в сторону Энцелада должна пропустить вперед миссию к Европе, одному из спутников Юпитера, где также есть скрытый водный океан. Под давлением Конгресса США, НАСА пришлось вложить деньги в разработку возможных миссий именно к этому объекту. Европа имеет в диаметре 3 тысячи 100 километров и гораздо больше Энцелада.

В декабре 2013 года планетологи доложили, что заметили исходящие от Европы водяные шлейфы, очень похожие на те, которые нашли на Энцеладе. Но когда они снова посмотрели на Европу в январе и феврале через телескоп «Хаббл», надеясь увидеть их еще раз, то найти их так и не смогли.