Исследуя один из 62 спутников Сатурна, Мимас, межпланетная станция «Кассини» передала на Землю его фотографии хорошего качества. Благодаря им ученые сумели составить подробную температурную карту спутника. Аппарат «Кассини» передал данные 13 февраля 2010 года, пролетая в 9500 километрах от Мимаса. 85 минут инфракрасный спектрометр зонда проводил наблюдения в диапазоне 12-16 мкм, после чего специалисты рассчитали температуру.

Они полагали, что максимальная температура будет наблюдаться около экватора после полудня. Но наивысший температурный показатель, равный 92 К, ученые зафиксировали с утра по краю диска Мимаса. Поверхность, имеющая высокую температуру, по форме удивительно напоминает Pac-Man’а, «пожирателя» из культовой примитивной игры 80-х годов прошлого столетия. Также наблюдается еще одна теплая область, находящаяся в раскрытой «пасти» Pac-Man’а. Это громадный ударный кратер Гершель, имеющий диаметр 130 километров и температуру 84 К.

Высокие температуры в районе кратера ученые объясняют достаточно легко. Стены Гершеля высотой 5 километров отлично удерживают тепло. Но Мимас удивляет другим. Объяснить странный температурный узор на сатурнианском спутнике ученые пока не решаются, лишь отмечая, что разницу температур обеспечивают какие-то свойства поверхности Мимаса.

Джон Спенсер, сотрудник Юго-Западного научно-исследовательского института (США), высказал предположение, что все дело в свойствах льда. Дело в том, что Мимас состоит в основном из водяного льда с примесями камней. И разница лишь в плотности льда: более плотный сохраняет поверхность холодной, все время отводя от нее тепло, более рыхлый нагревает поверхность, поскольку хорошо удерживает солнечное тепло. Осталось только выяснить, по какой причине образовалось такое четкое разделение областей. Возможно, виной тому несферичное строение Мимаса. Длинная ось спутника на 10% длиннее короткой оси. Это отлично видно на снимках, переданных зондом «Кассини».

Еще одной причиной разделения областей с повышенной и пониженной температурой мог стать кратер Гершель, который образовался в результате столкновения спутника с другим космическим телом. В результате Мимас чуть не раскололся на куски. Удар был такой силы, что трещины появились даже на его противоположной стороне, а наибольшая глубина кратера составила 10 километров.