Коралловые рифы дают приют по меньшей мере четверти всех видов океанской жизни, однако они имеют и много естественных врагов – от моллюсков до морских звезд. К счастью для кораллов Pocillopora из Индийского и Тихого океанов, им на помощь приходят крабы. Эти небольшие членистоногие – лишь четыре миллиметра в диаметре – живут в кораллах (одну из таких «избушек» видно на фотографии слева) и отчаянно защищают своих хозяев, в обмен на еду и крышу.

Чтобы изучить, как именно крабы защищают кораллы от прожорливых видов, и как размер крабов влияет на их способность защищать, исследователи взяли крабов самого крупного вида, Trapezia flavopunctata, из сорока пяти колоний кораллов вокруг острова Муреа во Французской Полинезии на две недели в 2008 году, когда огромная популяция морских звезд Acanthaster planci размером с крышку от мусорного бака грозила кораллам полным уничтожением. Колонии кораллов с T. flavopunctata остались невредимыми, а колонии без этих крабов морские звезды съели за одну ночь, даже если другие виды крабов заселили их, доложили ученые в конце прошлого месяца в издании PeerJ.

Другие эксперименты показали, что самые маленькие крабы оказались экспертами по защите кораллов от морских улиток, а крабы среднего размера защищали колонию от еще одного вида морских звезд, Culcita novaeguineae.