Неандертальцы и люди жили вместе в Европе тысячи лет – такой вывод можно сделать из временной шкалы на основе данных от углеродного датирования из сорока европейских ключевых мест. Благодаря опубликованным в Nature результатам, ученые наконец могут выйти из столетнего тупика в вопросе исчезновения неандертальцев и их отношениях с людьми.

Исследователи использовали сто девяносто шесть радиоуглеродных дат от органических останков, чтобы показать, что неандертальцы исчезли из Европы примерно сорок тысяч лет назад – но все равно намного позже, чем первые люди пришли на этот континент. «Люди и неандертальцы довольно долго жили рядом в разных частях Европы», – говорит Том Гайем, археолог из Оксфордского Университета, Великобритания, возглавлявший данное исследование. Длительный совместный отрезок дает достаточно времени для культурного обмена и межвидового скрещивания, добавляет он.

Воспроизведение событий, которые произошли от тридцати до пятидесяти тысяч лет назад, до сих пор остается проблемой для археологов, поскольку этот период находится как раз на грани точности радиоуглеродного датирования. В основе методики лежит измерение стойкой утраты молекул радиоактивного углерода-14 в органических останках. Однако после тридцати тысяч лет 98% изотопа уже потеряно, а младшие молекулы углерода начинают проникать в кости, ввиду чего останки могут казаться не такими старыми, какими они являются на самом деле. Это означает, что датировка останков последних неандертальцев и появления первых людей в Европе была ненадежной и вызывала ожесточенные дебаты.