До 2020 года количество энергии упадет до той границы, после которой руководителям миссии придется по одному отключать научные приборы. И решать, какой из них станет первым, придется именно научному сотруднику проекта. Стоун говорит, что он еще не думал о том, какому из приборов придется замолчать навеки, даже если он доживет до этого момента.

К 2025 году иссякнет вся энергия от плутония и «Вояджеры» превратятся в лишенные каких-либо признаков жизни куски металла. Возможно, они никогда не приблизятся к звезде на меньшее расстояние, чем было до Солнца, а их знаменитые золотые пластинки с записями безропотно будут лететь сквозь космос.

Но у Эдварда Стоуна сейчас нет времени на ностальгию; ему еще надо сделать много открытий. Кроме всего прочего, он работает заместителем председателя правления Тридцатиметрового телескопа, который станет крупнейшим оптическим телескопом, когда его возведение завершится в 2020-х годах в Мауна Кеа, Гавайи. Однажды его гигантские зеркала посмотрят, минуя «Вояджеры», на далекие звездные системы.

Также Стоун помогает в разработке проекта «Solar Probe Plus» — миссии, которая должна подойти к Солнцу ближе, чем любой другой космический прибор. Он пройдет сложным, извилистым путем, семь раз пролетит мимо Венеры и проведет ряд приближений к Солнцу в пределах 10 радиусов. Тепловой экран зонда защитит его от нагрева до 2 000 C, а его приборы соберут информацию о том, как и где образуется солнечный ветер.

Выйдя из кабинета, Стоун смотрит на доску объявлений, покрытую распечатками активности Солнца за последние несколько солнечных циклов. «Я никогда не испытывал разочарования из-за этих исследований, — говорит он. — Мне очень повезло, что я могу сделать правильные вещи, что могу присоединиться к успешным проектам».

Планируется, что «Solar Probe Plus» запустят в 2018 году, а первая близкая встреча с Солнцем состоится в декабре 2024 года. Тогда Стоуну будет уже 89 лет. Как бы там ни было, он хотел бы быть где-то неподалеку, когда от этого зонда придут данные — почти в то самое время, когда связь с «Вояджерами» будет окончательно потеряна в глубинах холодного космоса.