Ученые обнаружили, что Европа, интригующий, покрытый льдами спутника Юпитера, может обновлять свою поверхность вследствие тектоники плит. Этот результат может сделать Европу единственным известным нам телом в Солнечной системе (кроме Земли), где происходит тектоническое движение плит: в данном процессе холодные гигантские пластины коры – или, как в данном случае, льда – плавают на поверхности более теплых и более вязких слоев внутреннего слоя тела.

Это открытие также делает данный спутник более интересным для поисков внеземной жизни, поскольку такое обновление в результате тектонических процессов может быть важным путем для обмена химическими элементами между поверхностью и водяным океаном, который находится под ледяной шапкой тела. Ученые уже давно знали, что поверхность Европы с точки зрения геологии очень юная, что намекало на возможность ее обновления. Кроме того, уже установлено, что длинные полоски на поверхности, которые, похоже, являются источником свежего льда (показано на рисунке слева) – это области, соответствующие срединным океаническим хребтам на Земле, где формируется новая океаническая кора. Однако ученые не могли объяснить, куда исчезает старый лед на Европе. Теперь, с помощью полученных от космического прибора «Galileo» изображений, ученые нашли доказательства исчезновения льда – область размером с Израиль должна была куда-то деться.

В докладе от седьмого сентября в Nature Geoscience ученые прибегли к термину «subsumption» (его можно передать словом «погружение»), чтобы объяснить, как именно лед, который некогда находился в этой пропавшей области, ушел под другие слои льда – этот процесс может являться аналогом субдукции на Земле, когда океаническая кора подлезает под континентальную плиту.