Малые спутники Сатурна сформировались совсем недавно по космическим меркам – 10 миллионов лет назад. Эту новость в издании Nature опубликовали ученые из Кембриджского университета в Великобритании и Университета Париж VII имени Дени Дидро во Франции.

Ранее считалось, что малые спутники Сатурна сформировались на заре Вселенной, 4,5 миллиарда лет назад из вещества протопланетного диска, так же как Земля, Луна и все остальные планеты и их спутники, после чего процесс формирования небесных тел прекратился. Ученые полагали, что семь малых спутников Сатурна были изначально астероидами, которых захватила гравитация газового гиганта. Однако, эти крошечные луны никак не вписывались в общую картину, ведь за столь долгое время они должны были погибнуть в результате столкновений с астероидами и кометами. Да и сами быть астероидами эти объекты не могли, ведь их плотность составляет всего около 1 грамма на кубический сантиметр, что меньше плотности астероидов. Поэтому, исследователи нашли другое объяснение их появлению.

Всего планета-гигант имеет 62 естественных спутника, но только 7 малых спутников не отдалились от Сатурна, как это делает Луна, а вращаются на орбитах внутри сатурнианских колец или сразу за ними. Авторы новой работы под руководством Себастьяна Шарно использовали данные зонда «Кассини», вращающегося шесть лет на орбите гиганта. Построив компьютерную модель, они доказали, что малые спутники Сатурна сформировались из материала, из которого состоят кольца планеты. Астрономы в своей модели учли силы, которые лежали в основе образования планет во времена зарождения Солнечной системы, и гравитационное воздействие, благодаря которому планеты мигрировали и захватывали спутники.

Максимально упростив расчеты, астрофизики определили, что малые спутники Сатурна расположены за пределом Роша – минимальным радиусом, на котором спутник может вращаться вокруг планеты и не разрушаться под воздействием ее гравитации. Для Сатурна это расстояние равно 147 тысяч километров. За этим пределом скопления льда и скальных пород, из которых и состоят кольца планеты, постепенно слипались и образовывали крупные тела – спутники. Это происходило около 10 миллионов лет назад. По мере роста массы спутников, они отдалялись от планеты, более крупные тела отходили дальше. Подобный процесс продолжается и в наши дни. Поэтому, в будущем у Сатурна могут появиться новые спутники.