Космический зонд “Мессенджер” стал первым в истории искусственным спутником Меркурия. Самая маленькая, и в то же время самая близкая к Солнцу , планета нашей системы до сих пор является загадкой для ученых. Наблюдать её в телеском очень затруднительно из-за минимального углового размера, а с орбиты это делать проблематично из-за её близости к Солнцу. Ранее планировалось отправить для её исследования телескоп “Хаббл”, но потом ученые отказались от этой идеи, так как неточность наведения или же “случайный взгляд” на светило нашей солнечной планеты, могло бы вывести из строя чувствительную электронику телескопа.

До этого времени, основные снимки, которыми располагали ученые, были предоставлены им благодаря автоматической станции “Маринер-10”, которая осуществила 3 полета вокруг Меркурия еще в 70-е года прошлого века. Тогда, благодаря её снимкам, и была составлена карта восточного полушария этой раскаленной планеты. Благодаря ему, ученые обнаружили на Меркурии наличие магнитного поля, уточнены данные по радиусу планеты и измерена температура. Миссия нового автоматического зонда состоит в более детальном исследовании восточного полушария.

Путь Мессенджераначался еще в 2004 году. Общий путь, который преодолел этот автоматический зонд,  составляет более чем 7,8 милрд. километров. Работа зонда, около Меркурия,  запланирована на один год, по земному времени. Дальнейшая судьба зонда и его задачи будут напрямую зависеть от остатков топлива и работоспособности аппаратуры на его борту.

Среди приборов, которые были активированы на борту зонда были такие как: спектрометр рентгеновского диапазона, детектор нейронов, магнетометр и лазерный высотометр. Первые снимки зонд сделает 29 марта, когда он будет над южным полюсом Меркурия. Так ученые земли получат снимки, которых ранее никогда не было в распоряжении человечества. Кроме этого, одной из главных задач, поставленных перед “Мессенджером”, это поиск водяного льда на полюсах и измерения ослабленного магнитного поля планеты.

Изучение Меркурия вовсе не ограничивается выведением на его орбиту одного автоматического зонда Мессенджера”. Уже в 2013 году на орбите Меркурия появятся сразу еще два автоматических зонда, которые является собственностью Японии и Европейского космического агентства.